novembre 28, 2021

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Bien-etre &Santé

L’oxyde d’éthylène, le composé cancérigène passé inaperçu au Mexique

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Bien que plus de 7 000 produits aient été rappelés en Europe en raison de la présence de cette substance, les autorités mexicaines n’ont pas émis d’alerte sanitaire concernant ce composé.
En raison de ses propriétés très variées, l’oxyde d’éthylène est devenu un composé clé dans divers secteurs de production, de la fabrication d’antigels aux pesticides ou aux stérilisateurs. Sa polyvalence n’empêche pas son haut degré de toxicité pour l’homme, plusieurs études indiquant un lien entre les cas de lymphome ou de leucémie et une exposition prolongée au composé. En Europe, des lots d’aliments contaminés par de l’oxyde d’éthylène en provenance d’Inde ont entraîné le rappel de plus de 7 000 produits en juillet dernier, notamment des graines de sésame et des pains à hamburger. Cependant, au Mexique, il est encore utilisé dans la fabrication de nombreux produits, dont les pesticides.

Carlos Rius, docteur à la faculté de chimie de l’UNAM, explique que l’oxyde d’éthylène est une matière première dans l’industrie chimique pour produire d’autres composés (notamment l’éthylène glycol, utilisé comme antigel dans les systèmes de réfrigération). Il est également utilisé dans les salles d’opération ou les laboratoires comme agent stérilisant. « L’oxyde d’éthylène est utilisé comme fumigant, c’est-à-dire pour prévenir les parasites, il n’est utilisé que dans les salles d’opération ou sur les équipements médicaux, et une isolation très rigide doit être faite pour éviter la contamination et les résidus, mais je n’exclus pas la possibilité que quelqu’un soit un peu trop malin et veuille l’utiliser pour conserver certaines céréales », dit-il.

L’universitaire de l’UNAM prévient que les principaux problèmes de santé sont liés à la manipulation du composé, par exemple dans les usines chimiques où il est produit ou transformé, ou dans les installations de stérilisation du matériel médical. Des rapports scientifiques indiquent qu’une exposition accidentelle, principalement par inhalation, sur une base prolongée, peut entraîner un risque accru de développer des maladies telles que la leucémie et le lymphome.

La liste 2021 des pesticides très dangereux de PAN International, mise à jour en mars de cette année, inclut l’oxyde d’éthylène comme un composé très dangereux pour l’homme. Toutefois, au Mexique, la Commission fédérale de protection contre les risques sanitaires (Cofepris) n’a émis aucune alerte sanitaire concernant ce composé. En fait, il existe au moins une douzaine d’enregistrements de pesticides dont la formule contient une certaine proportion d’oxyde d’éthylène.

Fernando Bejarano, directeur du Réseau d’action sur les pesticides et les alternatives au Mexique (RAPAM), estime qu’une substance dont la dangerosité pour l’homme a déjà été démontrée ne devrait pas être autorisée comme adjuvant pour les pesticides. « Au Mexique, il n’existe pas de statistiques sur l’utilisation d’un quelconque pesticide, il n’y a pas de système de traçabilité qui devrait être mis en place pour savoir combien et où sont utilisés les pesticides, en particulier ceux qui ont des caractéristiques dangereuses avec des effets chroniques graves sur la santé comme dans ce cas. Cette absence du droit de savoir combien et où sont utilisés des pesticides hautement dangereux est un vide qui nous empêche, dans le cas du glyphosate, de pouvoir suivre les progrès dans la réduction progressive de son utilisation », dit-il.

Au Mexique, le seul producteur d’oxyde d’éthylène est Pemex. L’oxyde d’éthylène est produit dans deux complexes différents (Morelos et Cangrejera) situés dans la région de Coatzacoalcos à Veracruz. Luis Puig, ancien directeur des produits pétrochimiques de la compagnie pétrolière, reconnaît qu’il s’agit de l’un des composés les plus inflammables de la pétrochimie. « L’oxyde d’éthylène est l’un des produits les plus dangereux que nous ayons dans la pétrochimie en raison de son haut niveau de dangerosité ; tout était transporté dans des wagons-citernes. Tant qu’il se décompose, le wagon-citerne peut exploser, car il est très inflammable », dit-il.

L’ancien dirigeant de Pemex affirme qu’année après année, la production nationale de ces composés diminue en raison de la préférence accordée aux importations de produits finis en provenance de marchés plus compétitifs tels que les États-Unis. Les déclarations du spécialiste de la pétrochimie sont confirmées par les statistiques. Si en 2010, Pemex déclarait une production annuelle de 372 000 tonnes, neuf ans plus tard, elle est tombée à moins de 189 000 tonnes par an. Au contraire, l’ancien directeur de Pemex assure que les importations de produits dont l’oxyde d’éthylène est la matière première, des pesticides aux antigels, continuent d’augmenter.