janvier 23, 2022

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Avant le sommet sur le climat, des tensions entre les collaborateurs de Biden sur la politique chinoise

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Au début de l’été, à moins de cinq mois d’une conférence cruciale des Nations unies sur le climat en Écosse, John F. Kerry a déclaré au président Biden qu’il n’atteindrait pas son objectif de lutte contre le changement climatique, une priorité clé du gouvernement, à moins que les relations entre les États-Unis et la Chine ne s’améliorent. M. Kerry, ancien secrétaire d’État et envoyé de M. Biden pour le climat, a parcouru le monde pour tenter d’obtenir des engagements de réduction des émissions de carbone de la part de ses alliés et de ses adversaires dans l’espoir de maintenir l’augmentation de la température mondiale à 1,5 degré Celsius (2,7 degrés Fahrenheit) ou moins. Mais ses discussions avec son homologue chinois Xie Zhenhua ont pris du retard, Pékin insistant sur le fait que la coopération sur le climat ne commencerait pas dans un contexte de relations tendues sur les droits de l’homme, Hong Kong, Taiwan, le commerce et toute une série d’autres questions.

Aujourd’hui, à moins d’une semaine de l’arrivée à Glasgow des dirigeants de près de 200 pays pour le sommet des Nations unies connu sous le nom de COP26, les attentes d’une percée majeure sont faibles : Le président chinois Xi Jinping ne sera pas présent en personne, et Washington et Pékin sont confrontés à des contraintes de politique intérieure pour leurs ambitions internationales en matière de climat.

La volonté de progresser dans le domaine du changement climatique a suscité des tensions parmi les principaux collaborateurs de M. Biden quant à la manière de gérer les priorités concurrentes de Washington et de Pékin.

M. Kerry a insisté à plusieurs reprises sur la nécessité d’une diplomatie directe entre M. Biden et M. Xi, estimant qu’une amélioration des relations bilatérales pouvait produire de meilleurs résultats en Écosse. Les collaborateurs de la Maison Blanche, dont le conseiller à la sécurité nationale Jake Sullivan, sont plus sceptiques quant à la capacité des États-Unis à convaincre la Chine de réduire ses émissions. Tout comme Washington serait réticent à remanier ses politiques énergétiques sur la base de pressions étrangères, Pékin le serait aussi.
« Ils vont prendre leurs décisions en fonction de leur intérêt national », a déclaré un haut fonctionnaire de l’administration, qui, comme d’autres, s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de sujets sensibles.

L’impasse avec la Chine, le plus grand émetteur de carbone au monde et qui abrite la moitié des centrales électriques au charbon de la planète, a représenté un défi important pour l’administration Biden, qui a identifié le changement climatique comme une « menace existentielle » et la Chine comme « le plus grand test géopolitique du 21e siècle ».

Les États-Unis font pression sur la Chine pour qu’elle prenne des engagements plus ambitieux quant au moment où elle atteindra le pic de ses émissions de carbone et qu’elle donne des précisions sur la promesse de Xi de cesser de financer des centrales électriques au charbon à l’étranger. En l’absence de ces mesures, l’augmentation de la température mondiale devrait dépasser 2 degrés Celsius (3,6 degrés Fahrenheit) dans les années à venir, ce qui entraînera une augmentation des phénomènes météorologiques extrêmes, des ouragans, des sécheresses, des incendies de forêt, une perte de biodiversité et une pénurie de nourriture et d’eau.
Tout en mettant l’accent sur ses initiatives en matière de climat, l’administration Biden demande également à Pékin de cesser de menacer Taïwan, de mettre un terme à la répression des libertés à Hong Kong, de mettre un terme à sa campagne de détention massive et de stérilisation des minorités ethniques au Xinjiang, et de répondre à toute une série d’autres griefs liés au commerce et à la cybersécurité.

La gestion de ces priorités est confiée à M. Sullivan, qui a exclu d’accommoder la Chine pour obtenir des gains sur le climat.

« Nous n’avons pas l’intention de considérer la coopération avec la Chine sur le changement climatique comme une faveur que Pékin fait aux États-Unis », a déclaré M. Sullivan lors d’une conférence sur la sécurité au printemps dernier, un message qu’il a répété lors d’une réunion avec son homologue chinois à Zurich au début du mois.

Cette ligne dure a satisfait les divisions de l’Asie de l’Est au Département d’État et au Pentagone, ainsi que les faucons de la Chine au Capitole, qui ont applaudi le maintien par Biden des tarifs douaniers de l’ère Trump, l’imposition de nouvelles sanctions à Pékin et l’utilisation du mot « génocide » pour décrire les actions de Pékin au Xinjiang.

Mais les tensions entre les deux nations ont inquiété les législateurs libéraux et les militants du climat qui craignent que les mauvaises relations entre les deux plus gros pollueurs du monde se traduisent par une conférence sur le climat improductive à un moment de péril existentiel.

« La collaboration des États-Unis avec la Chine sur le climat est fondamentale en raison du rôle majeur de la Chine dans l’émission de dioxyde de carbone, mais aussi en tant que producteur de premier plan des technologies vertes nécessaires à la décarbonisation », indique le projet d’une lettre adressée à Biden par les représentants démocrates. Raúl Grijalva (Ariz.), président de la commission des ressources naturelles, et Judy Chu (Calif.), présidente du Congressional Asian Pacific American Caucus, sont en train d’organiser. « En termes simples, il n’y a aucun moyen concevable de faire face à la crise climatique sans renforcer considérablement la communication et la collaboration entre nos nations. »

Les observateurs du climat considèrent que les politiques de Pékin et de Washington sont limitées par des contraintes de politique intérieure.

« Glasgow sera l’une des COP les plus difficiles de l’histoire », a déclaré Shuo Li, conseiller principal en politique mondiale chez Greenpeace.

« J’espère que ça ne se passera pas aussi mal, mais ça ressemble déjà un peu à Copenhague », a-t-il dit, en faisant référence à la conférence sur le climat de 2009 que beaucoup considèrent comme un échec.

À Washington, l’aspect le plus puissant du programme climatique de M. Biden, un programme de 150 milliards de dollars visant à remplacer les centrales électriques au charbon et au gaz du pays par des énergies solaire, nucléaire et éolienne, a été abandonné en raison de l’opposition du sénateur Joe Manchin III, un démocrate de Virginie occidentale favorable au charbon. Le programme était conçu pour montrer aux dirigeants étrangers que les États-Unis prennent les mesures nécessaires pour atteindre leurs objectifs de réduction des émissions de 50 % par rapport aux niveaux de 2005 au cours des quatre prochaines années.

En Chine, une pénurie chronique d’électricité qui se répercute sur les usines et les industries ce mois-ci soulève des doutes quant à la volonté du pays de mettre hors service des centrales au charbon pour tenter de répondre à ses besoins énergétiques massifs.

L’administration Biden rejette l’idée qu’elle se rende en Écosse les mains vides, en soulignant son objectif ambitieux en matière d’émissions et sa promesse de doubler le soutien financier des États-Unis aux pays en développement pour qu’ils adoptent des technologies énergétiques propres.

Mais de nombreux dirigeants mondiaux pourraient considérer ces engagements comme de simples mots sur une page plutôt que comme des actions concrètes.

Une déception potentielle à Glasgow est une chose que Kerry a essayé désespérément d’éviter. Depuis le début de l’été, il a commencé à plaider pour un appel téléphonique entre Biden et Xi dans l’espoir de trouver un terrain d’entente sur le climat avant la COP26, considérant la relation tendue comme un problème majeur.

M. Sullivan n’était pas d’accord, estimant qu’un tel appel était prématuré, selon de hauts responsables de l’administration.

Au lieu de cela, les contacts entre les États-Unis et la Chine se sont poursuivis à un niveau inférieur tout au long de l’été, avec la secrétaire d’État adjointe Wendy Sherman qui s’est rendue à Tianjin en juillet et M. Kerry qui s’est rendu dans la même ville pour rencontrer des responsables le mois dernier.
Avant la visite de Mme Sherman, les responsables chinois ont refusé de confirmer que son homologue la verrait jusqu’à juste avant l’arrivée de Mme Sherman, dans un geste largement considéré comme un manque de respect. Les Chinois ont passé une grande partie de la réunion à se plaindre amèrement du comportement des États-Unis, ont déclaré des fonctionnaires familiers de la question. Lors de la visite de Kerry, ils ont à nouveau exclu tout progrès sur le climat tandis que les États-Unis ont continué à critiquer la Chine sur les droits de l’homme et d’autres questions.

Ces rencontres décevantes ont fini par rallier l’équipe de M. Biden à la nécessité de mettre en relation les deux présidents.

« L’importance d’un appel entre les dirigeants est devenue évidente après un certain nombre de réunions au niveau des sous-chefs qui n’ont pas été constructives », a déclaré un deuxième haut responsable de l’administration. « L’administration était unanime à ce moment-là pour dire que nous n’arrivions à rien dans la relation bilatérale à ce niveau et nous étions préoccupés par le fait que Pékin ne se montrait pas responsable dans sa gestion de la concurrence. »

« En raison de la centralisation du pouvoir entre les mains de Xi, nous avons évalué que nous devions nous engager au sommet pour faire avancer les choses », a ajouté le fonctionnaire.

Le 9 septembre, les deux présidents ont donc eu un entretien téléphonique de 90 minutes au cours duquel M. Biden a évoqué l’idée d’une rencontre avec M. Xi, ont indiqué des responsables au fait de la discussion. Xi a clairement indiqué qu’une rencontre en personne n’était pas envisageable, mais les responsables américains et chinois sont restés en contact. Après que M. Sullivan se soit rendu à Zurich pour une réunion de six heures avec le conseiller chinois en matière de politique étrangère, Yang Jiechi, le mois dernier, les deux présidents ont convenu de tenir un sommet virtuel d’ici la fin de l’année.

Les responsables insistent sur le fait que Kerry et Sullivan sont d’accord sur une stratégie globale et que les différences sont essentiellement tactiques.

« Le travail de Kerry consiste à défendre les politiques qui permettront d’améliorer le climat. Il est saisi de cette mission », a déclaré Danny Russel, un ancien diplomate de carrière qui a travaillé à la fois avec Kerry et Sullivan. « C’est un ensemble différent de variables pour le conseiller à la sécurité nationale. Du point de vue de Jake, il y a tout un univers de facteurs à prendre en compte. »

Les responsables de la Maison Blanche pensent que ce qui fera bouger la Chine sur le climat, c’est le sentiment qu’elle est l’aberration diplomatique alors que les États-Unis encouragent des pays comme l’Indonésie, l’Australie et l’Inde à réduire leurs émissions.

Ils ne pensent pas que « si nous sommes plus gentils avec la Chine, elle fera plus pour nous sur le climat ou autre chose », a déclaré le premier haut responsable de l’administration.

Les défenseurs de M. Kerry affirment que ses actions ont été conformes à ce point de vue, en se rendant d’abord dans les capitales des alliés et des partenaires des États-Unis en Europe et ailleurs pour obtenir un soutien en faveur de la réduction des émissions.

Mais l’accent mis par John Kerry sur la coordination climatique a fait de lui une cible des républicains du Congrès, qui le considèrent comme une présence fantôme derrière toute mesure moins que conflictuelle prise par l’administration Biden avec la Chine.

« Il est temps de virer John Kerry », a déclaré le mois dernier le sénateur républicain Marco Rubio, de Floride, dans un communiqué de presse.

M. Rubio et d’autres républicains accusent M. Kerry d’avoir bloqué à lui seul le Uyghur Forced Labor Act, un projet de loi visant à interdire les produits issus du travail forcé au Xinjiang.

Les responsables américains affirment que l’administration reste fermement opposée au travail forcé, mais l’exécutif s’inquiète du fait que le projet de loi pourrait effectivement interdire tout polysilicium en provenance du Xinjiang, le matériau qui entre dans la fabrication de la plupart des panneaux solaires du monde, un outil essentiel pour la transition vers une économie sans carbone.

« Notre objectif est de trouver la meilleure façon de renforcer les droits des travailleurs et de respecter nos engagements en matière de climat », a déclaré le premier haut responsable de l’administration.
Lors de réunions au Capitole, l’adjoint de Kerry, Jonathan Pershing, a déclaré aux législateurs que le gouvernement américain aura besoin de plus de temps, cinq à dix ans, pour éloigner la chaîne d’approvisionnement mondiale de panneaux solaires du Xinjiang, selon les notes prises lors d’une réunion avec lui et fournies au Washington Post. M. Pershing a déclaré que l’administration souhaite une certaine souplesse dans la législation pour gérer une transition.